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‘The Church Has Left the Building’
Q&A with Send Relief’s Jonathan Santiago

Ever since Hurricane Maria hit Puerto Rico in 2017, Southern Baptists have been active in the recovery and rebuild efforts on the island. Maria devastated much of Puerto Rico, but through Send Relief, the compassion ministry arm of the North American Mission Board (NAMB), volunteers have been meeting needs and changing lives. Volunteers offer physical help but also share the eternal hope found in the Gospel. Photo courtesy of NAMB

Hurricane Maria hit Puerto Rico with 155 mile-per-hour winds in September 2017. The category four hurricane caused more than $94 million in damage and left 130,000-plus people homeless. Southern Baptists have been actively involved in ministering to the needs of Hurricane Maria survivors for two years through the North American Mission Board’s Send Relief arm. Since 2017, volunteers have invested 12,278 days of service, participated in 1,510 Gospel conversations, and seen 107 professions of faith in Puerto Rico.

Jonathan Santiago serves as the Send Relief director in Puerto Rico, where he is helping to coordinate relief work and overseeing the development of a Send Relief ministry center on the island.


Jonathan Santiago

SBCLIFE: Can you tell me about where things are going as far as the rebuilding effort in Puerto Rico?

Jonathan: First, I’d say that there has been slow progress, and that’s what was expected based on the size of the disaster. The federal government, local governments, and even private entities that have knowledge and the expertise predicted after Hurricane Maria that it would take Puerto Rico six to eight years to get back on their feet. That wasn’t only the social economic side of it, but it was infrastructure, too.

SBCLIFE: How are Southern Baptists responding to Maria still?

Jonathan: One of the positive things we saw right after Maria was that the church ‘left the building.’ I keep saying that over and over because it was great to see how the church opened the doors, and the whole church walked into the community and assisted those in need. They drove their own vehicles and gave out their own goods and their own food while waiting for supplies to distribute. We had one church that, even before FEMA or Southern Baptists arrived, was bringing what they had and cooking it for the community.

The church embraced the hopelessness, embraced the need to bring the hope that we have in Jesus Christ. That was a beautiful thing to see. Even as two years have gone by since Maria, a lot of those churches have had a change of how they see their community, and Maria was a big factor of the church visualizing how to impact their community based on opportunities for ministry and finding how to practically and tangibly fill the need.

SBCLIFE: How about the ministry center? How does the ministry center fit into the Send Relief strategy in Puerto Rico?

Jonathan: It didn’t take very long after the storm for Send Relief and the North American Mission Board to see the opportunity to establish a long-term ministry and have long-term impact here on the island through the local churches. Part of the strategy was to have a centralized location where operations and logistics could take shape as ministry would happen through the local church. The idea was that Southern Baptists would have a place, not just for Send Relief to operate out of, but also for hosting mission teams and churches that want to assist in the rebuild effort in Puerto Rico.

We’re not just rebuilding homes; we are rebuilding communities. We are rebuilding the hope that people need to fend for themselves and to have the vision to push their families forward. The ministry center will allow us to be able to do that in a more effective way.

SBCLIFE: What’s the timetable for it to be completed?

Jonathan: It is hard to say, but the projection is Summer 2020.

SBCLIFE: How can Southern Baptists be involved in what God is doing in Puerto Rico right now?

Jonathan: First, they can pray. We know God is doing something great here in Puerto Rico,
and we encourage Southern Baptist to continue to pray for us—the North American Mission Board, Send Relief, and the church planting effort that is going across the islands. Pray that God keeps raising up those leaders that are
needed to continue the Gospel impact throughout the island.

Second, they can sign up through Send Relief to be on mission here in Puerto Rico, whether they want to come short-term, a one-time mission trip with their church, a youth team, a college team, an adult team, or a
combination.

Of course, we urge Southern Baptists to continue to give to the Cooperative Program because that is what keeps us here, that’s what gives us life to continue doing the work on the mission field.


‘La Iglesia Ha Dejado el Edificio’

Preguntas y Respuestas con Jonathan Santiago de Send Relief (Envía Asistencia)

En septiembre del 2017, el Huracán María azotó a Puerto Rico con vientos de 155 millas por hora. El huracán de categoría cuatro causó daños de más de $94 millones y dejó a más de 130,000 personas sin vivienda.  Los Bautistas del Sur han estado activamente involucrados en ministrar a las necesidades de los sobrevivientes del Huracán María ya por dos años a través del brazo de la Junta de Misiones Norteamericanas Send Relief (Envía Asistencia). Desde el 2017, voluntarios han invertido 12,278 días de servicio, participado en 1,510 conversaciones Evangelísticas, y han visto 107 profesiones de fe en Puerto Rico.

Jonathan Santiago funge como director de Send Relief (Envía Asistencia) en Puerto Rico, en dónde está ayudando a coordinar la obra de asistencia y supervisando el desarrollo de un centro de ministerio de Send Relief (Envía Asistencia) en la isla.


SBCLIFE: ¿Puede usted decirme dónde van las cosas en cuanto al esfuerzo de reconstrucción en Puerto Rico?

Jonathan: En primer lugar, diría que el progreso ha sido lento, y es algo esperado basado en el tamaño del desastre. El gobierno federal, los gobiernos locales, y aún las entidades privadas que tienen conocimiento y experiencia, después del Huracán María, hicieron la predicción que les tomaría de seis a ocho años a Puerto Rico para levantarse. Eso no era solo el lado económico—social, pero también de infraestructura.

SBCLIFE: ¿Cómo siguen respondiendo los Bautistas de Sur a María?

Jonathan: Una de las cosas positivas que vimos inmediatamente después de María fue que la iglesia ‘dejó el edificio.’ Repito eso una y otra vez porque fue grandioso ver la forma en que la iglesia abrió las puertas, y toda la iglesia se fue a la comunidad y asistió a aquellos con necesidades.  Manejaron sus propios vehículos y dieron de sus propias bienes y sus alimentos mientras esperaban los artículos para distribuírlos. Tuvimos una iglesia que, aún antes que llegara FEMA o los Bautistas del Sur, estaba trayendo lo que tuvieran y cocinándolo para la comunidad.

La iglesia abrazó la desesperación, abrazó la necesidad de traer la esperanza que tenemos en Jesucristo. Fue algo hermoso ver. Aún cuando han pasado dos años desde María, muchas de esas iglesias han tenido un cambió en cuanto a la forma de ver su comunidad, y María fue un factor grande para que la iglesia visualizara cómo impactar a su comunidad basándose en las oportunidades para ministerio y encontrando la forma práctica y tangible para llenar la necesidad.

SBCLIFE: ¿Y qué del centro de ministerio? ¿Cómo encaja el centro de ministerio en la estrategia de Send Relief (Envía Asistencia) en Puerto Rico?

Jonathan: No tomó mucho tiempo después de la tormenta para que Send Relief (Envía Asistencia) y la Junta de Misiones Norteamericanas vieran la oportunidad de establecer un ministerio de larga duración y tener un impacto duradero aquí en la isla a través de iglesias locales. Parte de la estrategia era tener un lugar centralizado en donde las operaciones y logística pudieran tomar forma como ministerio y se llevaran a cabo a través de la iglesia local. La idea era que los Bautistas del Sur pudieran tener un lugar, no solo para que Send Relief (Envía Asistencia) pudiera llevar a cabo sus operaciones, pero también para hospedar equipos misioneros e Iglesias que desean apoyar en el esfuerzo de reconstrucción de Puerto Rico.

No solamente estamos reconstruyendo hogares; estamos reconstruyendo comunidades.  Estamos reconstruyendo la esperanza que la gente necesita para valerse por si mismos y tener la visión de impulsar a sus familias hacia adelante. El centro de ministerio nos permitirá hacer eso en una forma más efectiva.

SBCLIFE: ¿Cuál es el tiempo aproximado para que sea completado?

Jonathan: Es difícil decirlo, pero está proyectado para el verano del 2020.

SBCLIFE: ¿De qué forma pueden los Bautistas del Sur estar involucrados en lo que Dios está haciendo en Puerto Rico en este tiempo?

Jonathan: En primer lugar, pueden orar. Sabemos que Dios está haciendo algo grande aquí en Puerto Rico, y animamos a los Bautistas del Sur que continúen orando por nosotros—la Junta de Misiones Norteamericanas, Send Relief (Envía Asistencia) y el esfuerzo que se está llevando a cabo en plantar iglesias a lo largo de las islas. Oren que Dios continúe levantando esos líderes que se necesitan para continuar el impacto del Evangelio por toda la isla.

En segundo lugar, pueden anotarse a través de Send Relief (Envía Asistencia) para estar en misión aquí en Puerto Rico, ya sea que quieran venir por plazo corto, un viaje misionero por única vez con su iglesia, un equipo de jóvenes, un equipo de universitarios, un equipo de adultos o una combinación de estos.

Claro, animamos a los Bautistas del Sur que continúen dando al Programa Cooperativo porque eso es lo que nos mantiene aquí, eso es lo que nos da vida para continuar haciendo la obra en el campo misionero.


Tobin Perry, freelance writer in Evansville, Indiana, and member of Center of Hope Church in Evansville, conducted this interview for SBC LIFE. // Tobin Perry, escritor independiente en Evansville, Indiana, y miembro de la Iglesia Center of Hope (Centro de Esperanza) en Evansville, llevó a cabo esta entrevista para SBC LIFE.

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Winter 2019 Issue
Volume 28, Issue 1
November 2019